Algunos pensamientos sobre los padres ancianos

He tenido un borrador de este post en varias formas flotando por años y sentí que ahora mismo, en la cúspide del Día de Acción de Gracias, cuando muchas familias se reúnen para celebrar una comida y un día juntos, podría ser un buen momento para escribir sobre los entresijos de los padres ancianos. Espero que algo de esto pueda estimular conversaciones saludables en su familia durante los próximos días.

Mis padres todavía están en buena forma. Están jubilados desde hace unos años y viven juntos en la casa en la que yo crecí. Mi papá todavía tiene un lindo jardín, aunque no es tan grande como lo era cuando yo era niño y había muchas bocas que alimentar y niños que ayudaban con la limpieza de las malezas. El todavía va a pescar cuando hace buen tiempo. Mi mamá todavía cocina una tormenta cada vez que alguien en la familia se encuentra a menos de 100 pies de su casa. Bromean y bromean entre ellos como siempre lo han hecho. A mi mamá todavía le encanta dar gusto a los nietos y se desgasta mucho haciendo cosas con ellos. A mi papá todavía le encanta disfrazarse un poco para Halloween y bromear con los niños mientras reparte dulces.

Aún así, se están haciendo mayores. Esa es la realidad de cómo van las cosas. Durante los últimos años, he tenido que aceptar la idea de que llegará el día en que mis padres ya no estén presentes y sé, por las conversaciones que hemos tenido, que ellos también saben que ese día llegará. Ojalá que sea dentro de muchos años, pero han llegado a una etapa de su vida en la que hay indicios de su mortalidad en todas partes, en el fallecimiento de sus viejos amigos, en el envejecimiento de sus cuerpos, en los dolores y en tantas otras pequeñas cosas. Lo manejan con dignidad y minimizan el impacto en los demás porque así son ellos, pero yo he sido un observador de ellos durante décadas y lo veo.

Durante los últimos años, he leído mucho sobre lo que los niños deben hacer para ayudar a sus padres a medida que envejecen y empiezan a tener que lidiar con asuntos como su jubilación, su planificación patrimonial y cómo manejar un gran número de asuntos del fin de la vida. También he tenido que procesar algunos arrepentimientos propios, de cosas que quedaron sin decir cuando personas que me importan han fallecido inesperadamente con nuestra relación en un lugar que no me gustaba. Esa lectura y esa forma de pensar me han impulsado a tener muchas conversaciones y otras cosas con mis padres, y he aprendido mucho de la experiencia. He aquí seis lecciones invaluables que he aprendido en estos últimos años.

(Vale la pena notar aquí que algunas relaciones entre padres e hijos están cargadas de algunas dificultades adicionales que no se abordan realmente aquí. Lo que estoy discutiendo generalmente son relaciones que están en buenos términos en general, pero tal vez no tan cercanas como podrían estar, con ambos padres e hijos preocupados por lo que podría venir. Encuentro este tipo de relación muy común entre mi círculo de amigos y entre muchos lectores que han compartido sus pensamientos a lo largo de los años).


Tómese su tiempo. No te arrepentirás.

El mayor problema para muchas personas de mediana edad con padres ancianos es el tiempo . Usted está tratando de sostener una carrera. Usted podría estar tratando de construir y mantener un matrimonio fuerte. Usted podría estar tratando de criar hijos. Usted probablemente quiere tener tiempo para sus propios pasatiempos e intereses. Usted es responsable de todas las cosas de las que un adulto es responsable – tareas domésticas, facturas, etc.

A menudo, encontrar tiempo para los padres puede parecer muy difícil. Es fácil dejar que una llamada telefónica a mamá y/o papá se te escape de la mente simplemente porque son una constante en tu vida. Es muy fácil sentir que siempre estarán ahí, aunque en tu mente consciente puedas reconocer que no lo estarán.

¿Mi recomendación? Haga tiempo.

Bloquea algún tiempo para tus padres en tu calendario cada semana. Llámalos (si vives en un lugar remoto) y habla de la vida. Si vives en algún lugar cercano, pasa por allí un rato.

Inserta literalmente un bloque de tiempo en tu calendario semanal para llamar a tus padres o visitarlos. Una vez cada uno o dos meses, bloquea el tiempo para pasar una tarde con ellos. Pasa esa tarde con ellos simplemente pasando el rato o cuidando las pequeñas cosas que necesitan hacer en su casa.

Hay un montón de razones para esto, pero te daré dos.

En primer lugar, pasar tiempo con tus padres antes de que se vayan es una de esas tareas “importantes pero no urgentes” que todos tenemos en nuestras vidas. Muchas veces dejamos que esas cosas sean superadas por cosas que son “urgentes pero no importantes” – un programa de televisión que tenemos ganas de ver o una conversación en línea o algo así. Nos decimos a nosotros mismos que lo “importante pero no urgente” se puede hacer más tarde… hasta que no se puede, y sentimos que hemos fracasado. Me siento así por lo menos en una relación de mi vida, y es una forma horrible de sentir. No dejes que suceda. Siempre prioriza las cosas “importantes pero no urgentes”, como pasar algún tiempo con tus padres mientras aún están por aquí, por encima de las cosas “urgentes pero no importantes”, como el gran partido de la televisión.

En segundo lugar, es ese tiempo consistente el que abre la puerta a la suficiente confianza para que realmente hablen directamente contigo sobre lo que está pasando. Sin esa confianza, es muy probable que tus padres no dejen saber lo que realmente está pasando con ellos y traten de minimizar cualquier preocupación que puedas tener. A menudo, eso resulta en una imagen de “espejo divertido” de su situación real. Las relaciones fuertes, aquellas en las que se puede romper esa “cara pública” y hablar realmente de temas más profundos, son aquellas que requieren tiempo.

Si quieres estar genuinamente, auténticamente, para ayudar a tus padres durante los últimos años de su vida y pasar un tiempo de buena calidad con ellos antes de que pasen, tienes que hacer ese tiempo. No hay ningún atajo a su alrededor.


Pregúnteles qué quieren ellos y deje que ellos tomen la iniciativa

Mis padres y yo hemos tenido varias conversaciones sobre lo que quieren hacer con su patrimonio, conversaciones que simplemente no habrían ocurrido sin un montón de conversaciones de calidad y el tiempo que pasamos juntos como adultos que se preocupan el uno por el otro .

Sin esas conversaciones, bien podría haber sustituido mis propias ideas por lo que ellos querían del resto de su vida y haber operado basado en esas suposiciones. Sin embargo, en realidad esas ideas son en realidad lo que yo quiero para yo mismo tarde en la vida, no necesariamente lo que ellos quieren para ellos mismos tarde en la vida.

Esto probablemente me habría causado empujarlos en una dirección que no querían, una en la que o bien habrían luchado (haciéndonos a ambos infelices) o habrían aceptado (haciéndolos muy infelices). Ninguno de los dos me ayuda a entender lo que realmente quieren, y ambos hacen daño a nuestra relación.

La mejor solución aquí es preguntarles lo que quieren, y escuchar . Cierra la boca. Deja de pensar en lo que vas a decir a continuación. Escuchen. Escuchen con atención. Aunque no le estén diciendo directamente lo que quieren, a menudo lo están diciendo indirectamente, y usted puede captarlo fácilmente si usted simplemente escucha y les brinda ese respeto.

Puedes empezar a construir el tipo de relación en la que obtendrás una imagen honesta de las cosas escuchando las cosas más pequeñas . Escuche lo que está pasando en su vida y lo que es importante para ellos, sin interponer sus propios pensamientos o cuentos de sus propias actividades (haga algo de eso, claro, pero déjelos hablar también) y lo que usted piensa que deberían estar haciendo. Deje que ellos le digan.

Eso se convertirá con el tiempo en conversaciones en las que se podrá hablar de lo que quieren en términos de su patrimonio y en términos del resto de sus años.


Averiguar sus metas (no las tuyas) y proponerles pasos muy sencillos para ayudarles a alcanzarlas

Su relación es lo suficientemente fuerte como para que puedan hablar fácilmente de lo que el futuro les depara a ambos. Ese es un buen primer paso. El siguiente paso es hablar sobre las metas y la planificación de esas metas.

¿Cómo quieren que sean sus próximos años? ¿Cómo quieren que sean sus planes de sucesión? Empiece con preguntas muy abiertas como éstas, y deje que le digan lo que tienen en mente de una manera muy abierta.

El asunto es que, , cuanto más específico sea ese tipo de preguntas, más las guiará hacia lo que usted quiere. Como he señalado anteriormente, esa es una de las formas más seguras de hacer que una conversación de este tipo se convierta en un conflicto. Tal vez quieras que un padre o una madre de edad avanzada vaya a un asilo de ancianos y no esté preparado para hacerlo, así que si conviertes la pregunta en “¿cuándo vas a ir al asilo, mamá?

En vez de eso, pregunte algo como “¿qué te gustaría que pasaran los próximos años, mamá?” Dile que quieres saber lo que quiere hacer para que puedas ayudar a que eso suceda tan fácil y pacíficamente como sea posible.

A menudo, este tipo de conversación es útil para todos los involucrados. Permite a la persona a la que se le pide que articule realmente lo que quiere , y permite a la persona que escucha obtener una imagen muy clara de lo que la otra persona quiere. Elimina el problema de que ambos lados pueden sustituir otros factores en la imagen – complacer a la otra persona y tomar el camino más fácil son ambos eliminados.

Una vez que tengas esa imagen, puedes empezar a hablar de cómo llegar allí, y la mejor manera de manejarlo es descomponiéndolo en una pequeña pieza a la vez. A menudo, las grandes tareas como la elaboración de un testamento o la planificación de un patrimonio pueden parecer abrumadoras por sí solas, pero si trabajan juntos para desglosarlas en una lista de verificación, o incluso en una sola tarea que constituya un paso en la dirección correcta, se vuelve mucho más manejable y todas las personas involucradas pueden sentir que usted está trabajando hacia esa visión.


Puede que no acepten tu consejo… y eso está bien

Habrá momentos en los que creas que tienes el plan perfecto para el lugar al que tus padres parecen querer ir… y luego simplemente no lo hacen. Puede ser frustrante. Realmente frustrante.

La cosa es que suele haber una razón muy sensata para esto , y no es una buena razón para enfadarse. Aquí hay algunas causas potenciales para ello.

Uno, el “plan” que constituyeron juntos no es uno con el que están a bordo. El plan que idearon juntos para llegar a ese destino que ellos quieren puede ser más “su” plan que el de ellos, y ellos tienen una forma diferente de llegar allí. Esto sucede a menudo cuando hay planes que involucran a otras personas y tus padres simplemente quieren manejar las cosas de manera diferente a como lo haces tú. En este caso, ten paciencia. Sólo pide actualizaciones de vez en cuando y déjalo estar. No lo presiones, porque puede haber dinámicas de las que no eres consciente.

Dos, tus padres pueden no estar tan de acuerdo con los grandes objetivos como pensabas que lo estaban. Es extremadamente fácil “empujar” a tus padres hacia una meta que tú quieres en vez de la que ellos quieren, y si lo haces, a menudo van a estar de acuerdo contigo en el momento pero luego no darán ningún paso adelante hacia ese plan porque no es algo que ellos quieran. Si descubres que no está pasando nada hacia esa meta, deja de empujar y vuelve a la mesa de dibujo. Deje que ellos dirijan con respecto a la meta.

Tres, el siguiente paso podría ser un paso muy grande y están aprensivos al respecto. Todos lo hacemos – nosotros sabemos lo que tenemos que hacer a continuación e incluso queremos hacerlo, pero es un paso grande y aterrador, así que lo posponemos. Una buena manera de manejar esto es simplemente ofrecerse con suavidad a seguirles la corriente mientras lo hacen, sea cual sea ese paso. Yo he acompañado a mis padres en algunas cosas mientras ellos cambian los beneficiarios de sus cuentas y así sucesivamente, cosas que sé que ellos podrían haber hecho por su cuenta pero que simplemente tenían más confianza para manejar si yo estaba allí. En esos casos, simplemente me ofrecí a estar allí cuando lo hicieran si querían y ellos se lanzaron a esa oferta. Sólo ofrecí acompañarlos cuando se ocupaban de una tarea.

La clave aquí es no responder alterándose o enojándose . Lo mejor que puede hacer en estas situaciones es hacer el siguiente paso tan fácil como sea posible o ayudarles a rebobinar y empezar a trabajar hacia una meta que sea más significativa para ellos. Enojarse o enfadarse no logra ninguna de las dos metas y crea una brecha.


Considera lo que quieres cuando tengas esa edad

Esta es quizás la cosa más útil que he hecho en términos de saber qué hacer y cómo manejar este tipo de conversaciones y situaciones. Simplemente pienso en cómo podría ser yo cuando tenga su edad.

Lo que quiero más que nada en ese momento, creo, es una conversación significativa y tiempo juntos. Quiero ser parte de la vida de mis hijos como adultos de una manera significativa , no como una carga. Quiero ser capaz de ayudarles de manera significativa y que ellos me ayuden a mí de manera significativa para que ambos nos beneficiemos de esa relación.

Dado eso, trato de apuntar a estar en el lado “infantil” de esa ecuación con mis propios padres. Les ayudo con algunas cosas. Ellos me ayudan con algunas cosas. A menudo, me ayudan siendo un oído que escucha cuando necesito desahogarme sobre los desafíos (a menudo relacionados con la crianza de los hijos y los compromisos de tiempo) y a veces con el cuidado de los niños. Les ayudo con otras cosas, como los arreglos de viaje y ser una caja de resonancia para algunas cosas y, sí, algo de planificación de patrimonio.

Quiero que sean una adición positiva a mi vida y trato de buscar formas en las que puedan hacerlo. Es útil para ambos cuando eso sucede.


Sea paciente

La paciencia es una virtud que a menudo es difícil de conseguir en esta era moderna en la que las cosas suceden a menudo en un abrir y cerrar de ojos. Queremos una respuesta ahora . Queremos resultados ahora .

Esta no es una situación para ahora . Esta es una situación para la paciencia.

Tener una relación exitosa con padres ancianos es un ejercicio de paciencia, en conversaciones regulares durante años y años, con un paso aquí y otro allá. Es muy probable que cosas como la determinación del futuro y la planificación de la herencia no vayan a suceder de la noche a la mañana. Van a tomar bastante tiempo.

Y eso está bien.

Esta es una de esas situaciones en las que el viaje importa más que el destino. Claro que eventualmente terminará con un plan de sucesión y algunas decisiones claras sobre qué hacer, pero si lo hace en el curso de muchas conversaciones regulares y tardes pasadas juntos, lo que realmente se construirá es una relación fuerte entre adultos que se preocupan genuinamente el uno por el otro, y eso tiene mucho más valor que los detalles específicos de un plan de sucesión o algo así.

Tengan paciencia. Construya hasta el punto en que las conversaciones que necesitan ocurrir ocurran naturalmente y entre personas que realmente confían y se aman. Eso lleva tiempo. Eso requiere muchas conversaciones y llamadas telefónicas y visitas.

El asunto es que, a lo largo del camino, esas conversaciones y llamadas telefónicas y visitas se convierten en algo valioso por sí mismas, algo que te ayuda a superar los momentos difíciles en este momento y que permanecerá contigo por el resto de tu vida.

Con el tiempo, gracias a la paciencia, la planificación del patrimonio y la planificación del final de la vida pasa de ser difícil a ser algo que se maneja con mucha más facilidad y mucha más confianza. Sin embargo, tienes que construir para eso. Lleva mucho tiempo, pero el proceso es infinitamente gratificante.


Entonces, ¿qué puedo hacer en esta temporada de vacaciones?

Si eres como muchos estadounidenses y vas a pasar tiempo con tus padres y otros seres queridos esta semana, aquí hay algunas cosas específicas que puedes hacer para empezar a poner todo esto en práctica.

Escucha. Ten conversaciones con tus padres en las que realmente les escuches . Apaga la voz en tu cabeza que está formulando lo que vas a decir a continuación y simplemente escucha , tanto lo que están diciendo como lo que queda por decir.

Si encuentra que es una lucha, haga preguntas. Encuentro que hacer preguntas es la fórmula mágica para una buena conversación, porque le da a la otra persona algo de lo que hablar, y si escuchas genuinamente, surgen más preguntas, y luego te devuelven las preguntas, y antes de que te des cuenta, has tenido una larga y significativa conversación. Ten un número saludable de esas y estarás construyendo una relación fuerte.

No sustituya lo que usted quiere por lo que ellos quieren. Es posible que usted realmente quiera que sus padres tengan un plan de sucesión concreto y un plan concreto para el fin de la vida. Tal vez hasta piense que sabe exactamente cuáles deben ser esos planes. Revisa ese pensamiento, ahora mismo. Eso es lo que usted quiere, no lo que ellos quieren.

Ponga las cosas que quiere en el asiento trasero por un tiempo. Vea si puede averiguar suavemente qué es lo que quieren a través de mucha conversación y escucha, y ponga eso primero. No sustituya lo que usted quiere por lo que ellos quieren.

Iniciar un patrón consistente de conversación y contacto y tiempo juntos, especialmente si no tienes uno. Tener un par de buenas conversaciones durante las fiestas no es un sustituto de una relación fuerte y continua. Deje que sea un punto de partida, pero literalmente programe el tiempo para mantener esas conversaciones. Bloquee una hora en su calendario una vez a la semana para tener una conversación real. Envíe un texto de vez en cuando, también. Planee una tarde para pasar a tomar un café o hacer una pequeña tarea en la casa o ir juntos al supermercado (o hacer la compra, si es necesario).

La clave es hacer esto de manera consistente durante un largo período de tiempo. Es un pequeño mordisco de tu tiempo, pero es fortalecer los cimientos de esa relación para que la confianza esté ahí cuando realmente se necesite.

Va a ser difícil a veces. Tendrá que afrontar tareas y dificultades que realmente no quiere afrontar. Recuerde dos cosas. Una, es probable que tus padres tampoco quieran esto. Nadie quiere envejecer. No es fácil para nadie, no importa lo que diga su cara pública. Dos, esta es tu oportunidad de devolver algo de lo que tus padres han hecho por ti a lo largo de los años. Te alimentaron y te dieron refugio durante las dos primeras décadas de tu vida. Con suerte, también te apoyaron de otras maneras, aunque nadie es perfecto. Hubo momentos en los que fuiste increíblemente difícil y, sin embargo, ellos siguieron ahí. No lo olvides.

Los detalles del plan de sucesión y de otros planes ocupan el segundo lugar (como máximo). Su enfoque debe ser en una relación fuerte, donde se ayuden mutuamente. Si usted puede construir eso, entonces cuando ellos estén realmente listos para tomar esas decisiones, ellos confiarán en usted y sabrán que usted les ayudará con sus deseos. Encontrarás, como yo lo he hecho, que si haces esto, tales conversaciones se producen de forma natural y la situación se resuelve por sí misma de forma mucho más elegante de lo que nunca habías pensado.

No fuerces la conversación. En lugar de ello, construya la relación hasta el punto en que las conversaciones necesarias se produzcan de forma natural y sin esfuerzo, y entonces la situación se resuelva por sí misma de forma pacífica. A lo largo del camino, construirás una relación invaluable, y no te arrepentirás cuando tus padres eventualmente fallezcan.

Buena suerte.

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