Cómo escapar de la trampa de la banca cara

Uno de los artículos más poderosos que he leído es “Cuando eres pobre, el dinero es caro”, en el Atlántico. El artículo expone con increíble detalle lo fácil que es para personas que de otra manera serían estables caer en una crisis financiera y luego lo increíblemente difícil que es salir de esa situación.

La realidad es que cuando usted cae en un agujero financiero en el que no puede pagar algunas de sus cuentas y termina visitando a un prestamista de día de pago para mantener su techo sobre su cabeza, puede terminar en un círculo muy vicioso donde casi todo su dinero se destina a simplemente mantenerse a flote durante las próximas semanas.

Para empeorar las cosas, usted puede fácilmente quedar bloqueado fuera del sistema bancario “normal”, ya que ningún banco le permitirá abrir una cuenta corriente, lo que significa que usted está confiando en los servicios de cobro de cheques y otras proposiciones costosas sólo para obtener el dinero que ha ganado, y tiene que depender de cosas como los giros postales – de nuevo, costosos – para enviar dinero a las personas con cualquier grado de seguridad.

En resumen, se vuelve costoso hacer las cosas que la mayoría de nosotros hacemos normalmente.

La historia de Alex y Melissa del artículo resume cómo pueden empezar estas cosas:

“En un instante, sus vidas cambiaron dramáticamente. Alex fue diagnosticado con esclerosis múltiple y tuvo que dejar su trabajo. Ahora camina con un bastón. Unas semanas más tarde, su hijo pequeño Jonás fue diagnosticado con autismo severo. Sus costos médicos se dispararon repentinamente a medida que sus ingresos disminuían. Para manejar sus finanzas tan responsablemente como sabían, Alex y Melissa eligieron vivir con dinero en efectivo. Pero no ganaban suficiente dinero para pagar sus cuentas. Sin un historial de crédito, no podían calificar para un préstamo bancario. Desesperada por algo que les ayudara a salir adelante, Melissa visitó a un prestamista de día de pago.

“En el momento en que lo necesitábamos, me alegré de que estuviera allí, dijo. Pero pronto, ambos se vieron atrapados en un ciclo de dependencia que arrasó con más de 1.700 euros en honorarios. Con un salario disminuido y un aumento de los costos médicos, no podían hacerlo solos. Necesitaban la ayuda de sus vecinos para pagar el préstamo original.

“¿La cantidad de ese préstamo original? Sólo 450 euros.”

El artículo continúa:

“Alex y Melissa no son únicos. Las familias de clase media que pasan por momentos difíciles y que luchan fuera del sistema bancario tradicional son alarmantemente comunes. Aproximadamente 70 millones de estadounidenses no tienen una cuenta bancaria o acceso a los servicios financieros tradicionales. Eso es más gente que la que vive en California, Nueva York y Maryland juntos. Es más que el número de personas que votaron por Barack Obama (o Mitt Romney) en las elecciones de 2012.

“En lugar de depósito directo, muchos dependen de los talones de pago físicos. En lugar de cuentas de cheques, tienen que conducir a los servicios de cobro de cheques, como Pay-O-Matic. En lugar de pagos automáticos, vuelven a conducir por los suburbios para pagar las facturas de servicios públicos en persona. En lugar de un historial de crédito que los califique para préstamos bancarios, tienen un historial de efectivo que los descalifica. En lugar de préstamos de bajo interés, dependen de prestamistas de día de pago cuyos servicios pueden llegar a costar tres o cuatro veces el préstamo original. Y así, reemplazar los servicios de un banco por su cuenta se convierte en un segundo trabajo de tiempo parcial, una odisea de centros comerciales de striptease, tiendas de cobro de cheques, giros postales, tarjetas prepagas y millas y millas en la carretera”.

Obviamente, este es un problema desastroso para cualquiera que caiga en tiempos difíciles. Es una situación que mantiene a los pobres en su lugar y les hace mucho más difícil subir la escalera al siguiente peldaño.

De hecho, así es como yo lo veo: una escalera. El ascenso al éxito financiero es como subir una escalera, excepto que el fondo de la escalera está en realidad en el mar. Los primeros peldaños están cubiertos de agua de mar y algas, lo que dificulta el agarre y la obtención de una base lo suficientemente segura para subir al siguiente peldaño. Cuando se supera ese nivel, la navegación es suave, pero esos primeros peldaños son muy difíciles. Todo está funcionando en su contra.

Esto tampoco es sólo una historia en una revista para mí. Tengo amigos que se han encontrado en este tipo de situación precaria; algunos han logrado salir de ella, mientras que otros sólo han podido hacerlo con una importante ayuda económica de un buen amigo. He escuchado y visto los horrores de los préstamos de día de pago y de no poder tener una cuenta corriente.

Si bien es cierto que existen algunas soluciones potenciales más amplias para este problema, ya sea que se produzcan a través de la legislación del sistema bancario o simplemente a través de una persona emprendedora o de una organización sin fines de lucro bien pensada, eso no es lo que voy a analizar hoy. En cambio, estoy buscando soluciones que la gente puede intentar ahora mismo para ayudar a salir de este lío.

Aquí hay nueve estrategias que la gente puede tomar que les ayudarán a escapar de este ciclo. Soy la última persona que va a decir que esto es fácil. Sin embargo, diré que, si se lo propone, es posible subir los primeros peldaños de la escalera.


Estrategia #1: Empiece a establecer un historial positivo en todas sus facturas

Si quiere dar el primer paso para salir de este lío, necesita estar parado sobre una base fuerte, y esa base está hecha de una historia positiva consistente de pagar sus cuentas a tiempo.

Hay un montón de razones por las que pagar sus cuentas a tiempo es tan fundamental.

Primero, pagar sus cuentas a tiempo le impide pagar los cargos por atraso en sus cuentas. Muchas, muchas cuentas le cobran un cargo por pago tardío de €20, €35 o €50. Si se encuentra en una situación en la que el dinero ya está escaso, esto puede ser devastador.

En segundo lugar, los pagos atrasados pueden tener un impacto negativo en su crédito. A menudo, es el mal crédito lo que le impide obtener una cuenta de cheques, por lo que hacer lo que pueda para mejorar su crédito va a ayudar a asegurar que eventualmente pueda romper el ciclo de servicios de cobro de cheques, giros postales y préstamos de día de pago.

Finalmente, pagando las deudas a tiempo las hará más pequeñas en el futuro (siempre y cuando no añada más al balance). Incluso si sólo está haciendo un pago mínimo de una deuda, va a reducir el tamaño del pago en el futuro (para algunas deudas) y está dando otro paso hacia el pago total de la deuda.

Usted debe hacer todo lo que esté a su alcance para mantenerse al día en todas sus facturas, incluso si eso significa tomar algunas decisiones difíciles a corto plazo. Es mejor vivir en un lugar más pequeño que pueda pagar con mayor facilidad que en un lugar más grande que realmente lo lleve al límite, por ejemplo.


Estrategia #2: Seguimiento de la información proporcionada en las revelaciones de negación de su cuenta

Si usted se ha inscrito en una cuenta de cheques y se le ha negado, el banco debería haberle proporcionado una divulgación de la negación de la cuenta que explique la razón por la que se le negó la cuenta.

La mayoría de las veces, esa razón tiene que ver con el crédito personal. Los bancos obtienen informes sobre su historial de crédito de las oficinas de crédito y esos informes detallan cuándo usted no ha cumplido con sus deudas y también cuándo se ha retrasado excesivamente en los pagos de las cuentas. Si tiene un informe de crédito malo, le negarán una cuenta. Las marcas malas en su informe de crédito duran siete años, aunque su impacto se desvanece con el tiempo a medida que esas marcas malas se hacen más viejas.

A veces tiene que ver con un historial de cheques sin fondos. Los bancos se suscriben a un servicio compartido llamado ChexSystems que lleva un registro de las personas que emiten cheques sin fondos y si su nombre aparece en ese sistema, es probable que el banco no le dé una cuenta corriente ordinaria. Esta información desaparece después de cinco años y los bancos se preocupan menos por los registros negativos a medida que estos se van haciendo más antiguos.

Cualquiera que sea la razón, tome en serio la divulgación de la negación de la cuenta. Haga su meta de abordar exactamente lo que se declara en esa divulgación y haga lo mejor que pueda para corregirlo.


Estrategia #3: Abrir una cuenta de ahorros en una cooperativa de crédito con depósito inicial

Su mejor estrategia para obtener una cuenta en el sistema bancario tradicional (léase: económico) es obtener una cuenta de ahorros en una cooperativa de crédito. En general, las cooperativas de crédito son mucho más amigables en cuanto a la extensión de servicios y cuentas a personas con historiales bancarios y crediticios irregulares, y las cuentas de ahorros son generalmente más fáciles de obtener que las cuentas de cheques (debido al riesgo de cheques sin fondos).

Puede empezar por dirigirse a una cooperativa de crédito local y establecer una cuenta de ahorros para usted. Es probable que necesite alguna cantidad en mano con la que hacer un depósito inicial – €100 es probablemente una cantidad ideal si puede conseguir esa cantidad.

El establecimiento de esta cuenta sirve para un gran propósito y varios más pequeños (llegaré a los más pequeños en un momento). El gran propósito es que comienza a establecer un buen historial de clientes con esa institución financiera, el cual usted podrá construir en el futuro para obtener una cuenta de cheques y tal vez hasta algunos préstamos en el futuro.

Sin embargo, la cuenta de ahorros es el primer paso, y viene con algunos beneficios.


Estrategia #4: Mantener un balance y agregarle ocasionalmente

El primer beneficio de una cuenta de ahorros es que puede ganar un poco de interés con el tiempo. En vez de que su dinero se vaya, su dinero ahí dentro realmente crece. No crece rápido , pero se mueve en la dirección correcta con el tiempo.

Otro beneficio es que una cuenta de ahorros puede servir como un fondo de emergencia para usted. Esto significa que si alguna vez se encuentra en una situación difícil e inesperada, como una falla en el auto o algo similar, usted tiene dinero en efectivo que puede utilizar. No tiene que tirar el dinero en un servicio de cambio de cheques o esperar que su tarjeta de crédito no sea rechazada. Usted puede manejarlo .

La clave de todo esto es mantener un saldo positivo y saludable en esa cuenta de ahorros, lo que significa que no sólo la utiliza en una emergencia real, sino que también contribuye a ella de manera regular. El saldo de esa cuenta debe ir lentamente hacia arriba con el tiempo, no hacia abajo, y si necesita utilizarlo, lo llena de nuevo tan rápido como pueda.


Estrategia #5: Depositar los cheques en los ahorros, luego hacer un retiro global de los mismos para pagar las cuentas según sea necesario

Otro beneficio muy agradable de una cuenta de ahorros en una cooperativa de crédito es que generalmente le ayudará a romper con los servicios de cambio de cheques. La mayoría de las cooperativas de crédito le permitirán con gusto depositar cheques de otras fuentes en su cuenta de ahorros, de manera que cuando llegue un cheque de pago, podrá depositar ese dinero en su cuenta de ahorros. Luego, cuando necesite pagar las cuentas, puede sacar dinero de esa cuenta de ahorros para hacerlo.

Hay un límite bastante estricto en el número de retiros que puede hacer de una cuenta de ahorros cada mes, de modo que si está usando esta cuenta de ahorros como una herramienta para cambiar cheques, querrá retirar la mayor parte del cheque en un solo pago (dejando un poco para acumular esa cuenta de ahorros con el tiempo, como se describió anteriormente) y usarlo para sus cuentas y otros gastos.

Hacer esto no sólo lo libera del costo de los servicios de cobro de cheques, sino que también lo ayuda a continuar construyendo un fondo de emergencia y también a establecer una gran relación con esa cooperativa de crédito.


Estrategia #6: Pregunte sobre los programas bancarios de segunda oportunidad

Otra característica agradable de muchas cooperativas de crédito – y algunos bancos – es lo que se conoce como un programa bancario de “segunda oportunidad”. En este programa, el banco le emitirá una cuenta de cheques, pero le pondrá algunas restricciones en el uso de esa cuenta.

Una restricción común es que requieren que usted haga un depósito para abrir la cuenta de cheques. Así, por ejemplo, usted podría hacer un depósito de €100 para abrir esa cuenta. Ese dinero sirve como los “últimos €100” de su cuenta corriente en efecto, pero no aparece realmente como parte de su saldo. En cambio, simplemente protege al banco en caso de que usted intente pasar un cheque sin fondos.

Otra vía que algunas instituciones financieras siguen es requerir que usted tenga una cuenta de ahorros con un cierto balance en ella para poder abrir esa cuenta de cheques de “segunda oportunidad”. Si ha seguido las otras estrategias de este artículo, esta parte debería ser fácil, ya que debería tener un saldo en su cuenta de ahorros.

Tener una cuenta de cheques es increíblemente útil ya que le evita la necesidad de utilizar servicios de pago como los giros postales para pagar las cuentas. También suele desbloquear la banca en línea, lo que le permite pagar las facturas directamente desde su cuenta corriente sin tener que comprar tampoco estampillas. Cuando usted puede pagar una cuenta pequeña sin tener que lidiar con el tiempo y el gasto de ir a buscar un giro postal y enviar la cuenta, eso puede hacer una gran diferencia en términos de su recuperación financiera y su tiempo.


Estrategia #7: Cuando consigas una cuenta corriente, mantén un buffer

Una vez que hayas logrado subir unos cuantos peldaños en la escalera financiera, lo último que querrás hacer es volver a resbalar por un simple error. Un error común que la gente comete es escribir un cheque y luego olvidarse de él cuando usan su tarjeta de cajero automático. Bajan su cuenta a un punto tan bajo que el cheque, cuando llega de nuevo a su banco, provoca un sobregiro, que es otro gasto más que se acumula en las personas al margen de la banca.

Puede evitar todo eso con una simple estrategia: mantener un buffer en su cuenta de cheques. Un buffer es una cierta cantidad de efectivo que se encuentra allí y que está destinado a no ser tocado en absoluto. Digamos que tienes un buffer de €100 euros ahí. Ya que usted está tratando ese “buffer” como intocable, usted esencialmente trata un balance de €100 como el mismo balance de €0 en su cabeza. Cuando tratas de calcular cuánto dinero te queda en tu cuenta, sólo tienes que restar €100 del saldo de tu cuenta.

Ese buffer puede salvarte en caso de un pequeño error. Si accidentalmente escribe un cheque que de otra manera podría exceder el balance de su cuenta en, digamos, €50 y luego causa un sobregiro… y un cargo por sobregiro… y la amenaza potencial de cerrar su cuenta de cheques, en lugar de eso su memoria intermedia se encarga de ello. Obviamente, si alguna vez llega a su memoria intermedia, necesita recargarla lo más rápido posible para evitar los sobregiros.

Un “buffer” de cuenta corriente me salvó varias veces al principio de mis años profesionales. Incluso ahora, todavía tengo un saludable “buffer” de cuenta de cheques. Es una gran protección contra pequeños errores que pueden terminar siendo muy costosos.


Estrategia #8: Obtenga su reporte de crédito y léalo cuidadosamente

Un desafío que enfrentan las personas que se ven expulsadas del sistema bancario es que su crédito está en mal estado. Tienen un historial de malas decisiones de crédito que los siguen de cerca, persiguiendo cada movimiento financiero que hacen, ya sea para alquilar un apartamento o solicitar un trabajo o tratar de obtener una cuenta de cheques.

Un paso poderoso que cualquiera en esta situación puede tomar es simplemente obtener una copia de su informe de crédito y estudiarlo cuidadosamente para averiguar lo que realmente está allí. Hacerlo puede darle una muy buena imagen de su situación crediticia y puede proporcionarle una base para comenzar a solucionar esos problemas.

El gobierno federal tiene un sitio web, annualcreditreport.com, que permite a cada ciudadano acceder a su informe de crédito anualmente. Visite ese sitio y siga los procedimientos, luego déle a ese informe de crédito una lectura completa. ¿Sabe usted todo lo que hay allí? ¿Tiene todo sentido? ¿O hay cosas que no tienen ningún sentido?


Estrategia #9: Limpiar todos los problemas con su informe

Tienes tu informe de crédito. La mayor parte tiene sentido. Algunos puntos parecen equivocados o desactualizados, y esas cosas se reflejan en ti de forma deficiente.

Tu próximo paso, entonces, es limpiar esos problemas. Sólo tienes que revisar cada uno de esos puntos y contactar con las instituciones financieras involucradas. Averigua qué está pasando realmente con cada una de esas cuentas.

Algunas de las entradas podrían ser cuentas que ni siquiera son suyas. En otros casos, su informe de crédito podría estar proporcionando información incorrecta sobre su cuenta real. En cualquier caso, trabaje con esos negocios para que las cuentas sean asignadas a la persona correcta o que estén proporcionando la información correcta a las oficinas de crédito.

Para aquellas cuentas que realmente son suyas, haga lo que pueda para poner al día las que están marcadas como morosas. Contacte a esas compañías y vea lo que puede hacer para crear un nuevo plan de pago u otro arreglo para poner las cosas en orden y quitar esa marca negativa de su historial.

Si usted toma esos pasos, su puntaje crediticio se elevará naturalmente. Hacer esto le ayudará con cosas como las tasas de seguro, conseguir un apartamento, solicitar trabajos de nivel inicial y, sí, obtener una cuenta corriente.


Reflexiones finales

No voy a engañarte: Esto no será fácil. Usted va a estar abordando estas cosas con un ingreso bajo y probablemente bajo una gran cantidad de estrés de tiempo para arrancar.

Ahora mismo, tienes una opción. ¿Quieres un futuro mejor para ti y para la gente que más quieres? ¿Quieres que esta situación continúe para siempre? ¿O quieres mejores oportunidades, con menos dinero y tiempo para dedicarlo a cosas como el cobro de cheques y los pagos?

Es difícil. Probablemente requerirá que haga algunos cambios en su estilo de vida, como mudarse a un lugar más pequeño o vender algunas cosas de su armario para empezar.

Al final, sin embargo, va a valer la pena. Volver al sistema bancario convencional le ahorrará una increíble cantidad de tiempo y dinero.

Buena suerte.

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