El único descuento que no le ahorrará dinero

¿Alguna vez te has dicho a ti mismo que irías al gimnasio después de un solo episodio de un programa de televisión, sólo para terminar viendo cinco episodios y luego saltándote el gimnasio por completo? Si es así, estarías exhibiendo un tipo de comportamiento que los economistas etiquetan como “descuento”.

El descuento se refiere al hecho de que estamos conectados para valorar altamente el presente y preocuparnos menos por lo que pase en el futuro. Descontamos el futuro al poner menos énfasis en él. Sabemos que ir al gimnasio traerá beneficios, pero esos no llegan hasta mucho más tarde, y después de mucho esfuerzo.

Evolutivamente, el descuento tiene sentido. El futuro nunca estuvo garantizado para nuestros antiguos antepasados, que vivían en un entorno mucho más peligroso. Su supervivencia dependía en gran medida de pensar en el ahora.

Pero la gente en las sociedades avanzadas de hoy en día vive, en promedio, hasta finales de los 70 años. Dado eso, el descuento puede hacer que nos comportemos de manera que nuestros futuros yoes se molesten bastante por la pereza de nuestros yoes pasados.


Por qué el descuento es un problema

El descuento representa uno de los muchos sesgos cognitivos que nos inducen a tomar malas decisiones con nuestro dinero. Es un sesgo especialmente pernicioso porque es muy frecuente. Se manifiesta cada vez que nos enfrentamos a situaciones que requieren disciplina, planificación y gratificación tardía.

Tuve la oportunidad de hablar con Jeff Naecker, un profesor de economía de la Universidad Wesleyana, sobre los efectos del descuento y cómo podemos estructurar nuestras vidas para mitigar sus consecuencias negativas. Naecker llamó al descuento “una de las aplicaciones más importantes de la economía del comportamiento en nuestra vida diaria”.

Para ver sus efectos en acción, considere un ejemplo de la literatura de investigación. Un experimento sobre el descuento implicó preguntar a los sujetos una versión de la siguiente pregunta: ¿Preferirías tener 100 euros hoy, o 120 euros en una semana? La mayoría de las personas eligieron los 100 euros inmediatos.

Para la mayoría de la gente, una semana parece mucho tiempo. ¿Quién sabe lo que podría pasar? Quieren ese dinero en mano lo antes posible, aunque esperar un poco más les daría un 20% más de dinero – un rendimiento que cualquier inversor envidiaría.

La mentalidad de querer los 100 euros inmediatamente es análoga al ejemplo expuesto al principio de este artículo. En el momento en que terminas de ver ese primer programa de televisión, tú realmente valoras ver el siguiente. Después de todo, ese episodio proporcionará un agradable golpe de dopamina de inmediato. Por lo tanto, sigue mirando, renunciando a cualquier beneficio futuro que pueda haber obtenido de ir al gimnasio.

Ahora que conocemos el problema, ¿qué podemos hacer para detenerlo?


Comprometerse con algo

He descubierto que la mejor forma de eliminar este sesgo cognitivo es comprometerme previamente con los puntos de parada cuando participo en actividades que sé que pueden ser agotadoras. En esencia, hago reglas y me atengo a ellas. Si quiero ver menos televisión, hago una regla que dice que sólo puedo ver un episodio por noche, sin peros ni peros.

Los puntos de parada rápida y dura son muy útiles porque siempre vamos a ser poco confiables en el futuro. Eso suena duro, pero es la verdad. El descuento asegura que realmente vas a querer ver el próximo episodio, jugar el próximo nivel, o tomar todo tu sueldo en lugar de poner un porcentaje fijo en tu 401(k).

Naecker señaló que aunque la disciplina por sí misma es encomiable, no va a funcionar bien a menos que se dé un paso más. “El compromiso debe tener un incentivo bien definido”, dijo. “El dinero funciona bien para la mayoría de la gente, pero uno quiere usar como incentivo lo que sea valioso para uno, ya sea el dinero, la pérdida de acceso a los recursos o la pérdida de un premio”.

El dinero es muy motivador para mí, así que está claro que mis esfuerzos de autodisciplina mejorarían si me impusiera una multa cada vez que veo demasiada televisión. O, si eres adicto a tu teléfono, tal vez quieras usar el acceso a tu teléfono como un incentivo. Podrías prometer que dejarás el teléfono por una semana si no cumples tus metas.

Otra investigación convincente de Harvard y del MIT muestra lo efectivo que puede ser el compromiso para cambiar el comportamiento de los descuentos, específicamente en un entorno financiero. Los investigadores ofrecieron a 700 clientes de un banco la oportunidad de utilizar un producto que restringiría intencionadamente el acceso a sus cuentas de ahorro. Sólo 202 fueron aceptados, lo cual es comprensible, porque ¿quién quiere que un montón de nerds de Nueva Inglaterra se metan con su dinero?

Bueno, el grupo que aceptó ser restringido aparentemente entendió el poder de un contrato de compromiso. Después de 12 meses, aquellos que usaron la tecnología restrictiva tenían 81% más dinero en sus cuentas de ahorros que el grupo que podía asaltar sus cuentas a voluntad.


Use su imaginación

Primero aprendí sobre el poder de imaginar el futuro como una forma de frenar los malos hábitos mientras leía el libro de neurociencia “El cerebro hambriento”. Muestra que si nos tomamos un tiempo antes de comer para visualizar cómo nos sentiremos cuando terminemos de comer, tendemos a comer más saludablemente de lo que normalmente lo haríamos. Una visualización honesta revelará que nuestro futuro yo se sentirá mejor después de comer brócoli en lugar de Cheetos, por ejemplo.

Se ha demostrado que la visualización nos ayuda a ser mejores planificadores a largo plazo, y no sólo con nuestras dietas. La misma idea se aplica a los asuntos financieros. Hay una razón por la que es tan efectivo hacerse una serie de preguntas antes de hacer cualquier compra. Dos de las preguntas más importantes son: “¿Necesito esto?” y “¿Mejorará esto mi vida lo suficiente como para que valga la pena el costo?”.

Ambas preguntas te obligan a ir más despacio y a imaginarte realmente en el futuro. Claro, tu yo actual realmente quiere ese nuevo y brillante iPad, pero puede que lo quieras menos una vez que te tomes el tiempo de imaginarte luchando con las facturas del mes siguiente, habiéndote endeudado aún más sólo para comprar una versión realmente grande de tu teléfono.

A través de la imaginación, usted puede conocerse mejor a sí mismo, y a través de ese conocimiento puede mejorar su capacidad para contrarrestar su preferencia innata de descartar el futuro.


Resumen

Al combatir los efectos del descuento, ayudará el tener incentivos definidos, una práctica de visualización y un compromiso. Estas herramientas pueden ayudar a atarnos a los mástiles cuando los cantos de sirena de la postergación se hacen fuertes.

Para mantenerse enfocado en descontar el futuro lo menos posible, tal vez quiera hacer uso de una herramienta de creación de hábitos en línea que utiliza contratos de compromiso. Su futuro yo se lo agradecerá.

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