¿Está a punto de cambiar la edad de oro de los viajes con tarjeta de crédito?

A estas alturas ya habrás oído hablar de The Points Guy, un individuo que convirtió la maximización de las recompensas de las tarjetas de crédito en un fabuloso estilo de vida de jet set, generando finalmente una lucrativa industria casera destinada a ayudar a otros a hacer lo mismo.

Con la ayuda de sitios como The Points Guy, RewardExpert, UpgradedPoints, y otros, las historias de trotamundos que disfrutan de lujosos viajes alrededor del mundo completamente en puntos de recompensa se han convertido en materia de leyenda.

En una época así, quizás era sólo cuestión de tiempo que los emisores de tarjetas de crédito empezaran a revisar la forma en que funcionan tales programas – y parece que pronto llegará la hora de hacer cuentas.

Un reciente informe de The Wall Street Journal reveló que JP Morgan Chase, Citigroup y American Express están considerando recortar sus programas de recompensas.

El costo de estos programas para los emisores de tarjetas ha aumentado en promedio un 15% año tras año. Sólo en Chase, los titulares de tarjetas de crédito han acumulado €5,800 millones en recompensas que aún no han canjeado al tercer trimestre de 2018, una cifra que representa un aumento del 53% desde finales de 2016.

Un número creciente de consumidores ha convertido el sistema de recompensas en una forma de arte, abriendo múltiples tarjetas para obtener grandes bonos de inscripción, usando estratégicamente las tarjetas de crédito para maximizar las recompensas, y luego cerrando algunas de las tarjetas poco después de redimir las recompensas.

Todo esto hace que no sea sorprendente que las compañías de tarjetas de crédito estén ahora contemplando formas de alterar los programas de recompensas, incluyendo la ampliación de las ofertas por adelantado y la identificación de formas de impulsar el uso de la tarjeta a largo plazo.

Los observadores de la industria dicen que la edad de oro del trotamundos con la ayuda de los puntos de recompensa apenas está terminando, pero la industria parece estar experimentando una especie de recalibración.

“Estos programas son muy rentables en algunos aspectos, pero se han visto muy afectados por la gente que se aprovecha de las recompensas y las lleva a un nivel al que nunca se pretendió llegar, y eso recorta las ganancias de las tarjetas de crédito”, dijo Beverly Harzog, analista de finanzas del consumidor y experto en tarjetas de crédito de U.S. News & World Report.


La imagen más amplia

Los cambios y revisiones de los programas de recompensas no son un hecho nuevo o inusual. A menudo siguen a las personas que usan las recompensas de maneras cada vez más inventivas, dijo Harzog.

Además, las recompensas han sido robustas durante muchos años porque los emisores competían para atraer a los principales clientes, ese grupo de consumidores de élite conocido por ser grandes consumidores. Ahora, sin embargo, ese mercado particular de consumidores se ha visto algo desbordado, dijo Harzog. Hay otras dinámicas en juego también.

“Con el crédito aflojándose un poco, vamos a ver a la gente que no gasta tanto en obtener tarjetas de crédito y los emisores de tarjetas están tratando de hacer ajustes para acomodarse a este nuevo demográfico también”, explicó Harzog.

Jim Angleton, presidente de Aegis FinServ Corp, un proveedor mayorista de tarjetas de recompensa y lealtad, además de programas para la industria de las tarjetas de crédito, dice que el tema es muy oportuno ya que muchas de las 1.200 entidades a las que su compañía presta servicios han estado revisando activamente las ofertas de recompensas.

“Algunos están aumentando los beneficios, mientras que un gran número está bajando el listón para una teoría menos buena de agregar ingresos a sus compañías”, dijo Angleton. Añadió que MasterCard, Visa International, Discover, Diners y J Card están revisando sus programas de recompensas, y aunque algunos de esos cambios pueden beneficiar al consumidor, muchos reducirán los beneficios actuales.


Bonos de inscripción más pequeños, menos puntos valiosos y más

En el cambiante panorama de las recompensas de las tarjetas de crédito, las ofertas de inscripción reducidas pueden volverse más típicas y serán sólo uno de los muchos ajustes y cambios que se están realizando.

“Las compañías de tarjetas de crédito podrían empezar a hacer diferentes tipos de categorías de recompensas dirigidas también, como categorías de estilo de vida dirigidas a nichos de mercado como el entretenimiento, las compras o la gastronomía”, dijo Harzog. “Pero no creo que los bonos de inscripción sean tan altos como lo han sido en los últimos cinco años más o menos”.

Además, Angleton dice que los socios de recompensas de su compañía están ajustando los valores de puntos que los consumidores ganan por sus gastos. Por ejemplo, los programas anteriores han utilizado una fórmula bajo la cual los consumidores recibían hasta tres puntos de recompensa por cada €100 gastados.

“Recientemente, hemos notado que la gran mayoría de las aerolíneas y de los chárters de jets privados han reducido el monto de la recompensa a 1,5 veces el monto gastado por cada €100”, dijo Angleton.

Otro cambio que se está produciendo es la revisión de las estructuras de los programas diseñados para fomentar el uso de las tarjetas a largo plazo, en lugar de abandonarlas una vez que se han utilizado las recompensas.

“Hoy en día vemos más tarjetas que utilizan un sistema de recompensas escalonado que requiere un gasto adicional después de los 90 días iniciales”, dijo Dan Wilke de CreditLiftoff.com.

Los emisores de tarjetas de crédito también están tomando medidas enérgicas contra aquellos que solicitan múltiples tarjetas, simplemente para asegurar un valioso bono de inscripción. La tarjeta United Mileage Plus Explorer de Chase es un ejemplo de ello. Como la mayoría de las tarjetas de Chase, el lenguaje de los requisitos de la tarjeta establece explícitamente que el bono de inscripción de 40.000 millas sólo está disponible para aquellos “que no han recibido un bono de nuevo miembro de la tarjeta en los últimos 24 meses”.

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¿Qué pueden hacer los consumidores?

Con todos los cambios que se están produciendo, será necesario que los consumidores lean los contratos cuidadosamente y que investiguen cuando consideren una nueva tarjeta de crédito.

“Es el comprador que tiene cuidado. Lea la letra pequeña. Y cuando alguien le envíe revelaciones, léalas y vea dónde se han producido los cambios en su programa”, dijo Cyndie Martini, presidenta y directora general de Member Access Processing, el mayor agregador de servicios de tarjetas para cooperativas de crédito de los España. “Verá una avalancha de divulgaciones que se avecinan”.

Martini también sugiere que busques activamente una tarjeta si tienes un objetivo de recompensa en particular en mente.

Angleton está de acuerdo, señalando que los viajeros de las aerolíneas verán muchos cambios en sus programas de recompensas de las tarjetas de crédito y advierte que el cliente orientado a las recompensas debe comenzar a revisar los nuevos términos y condiciones que se están enviando por correo.

“Por ley, a todos los miembros de las recompensas se les debe avisar con un máximo de tres meses de antelación de que los programas están cambiando. Deben describir claramente cuáles eran los programas anteriores (según lo firmado) y cuáles son los nuevos programas de servicios”, dijo Angleton. “Esto significa que usted tendrá hasta 90 días para revisar sus cambios y permanecer como se acordó o optar por no hacerlo”.

Un último consejo: Si usted es un viajero frecuente, considere cambiar a una tarjeta de crédito de hotel, sugiere Nathan Grant, analista de la industria de crédito para Credit Card Insider. Las tarjetas de los hoteles siguen ofreciendo algunas de las recompensas más lucrativas disponibles cuando se trata de noches gratis, dijo.

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La línea de fondo

Daniel Gillaspia, creador del blog de recompensas de viajes UponArriving, dice que la era de los viajes de recompensas apenas está llegando a su fin.

De hecho, algunas tarjetas de crédito han emitido recientemente los bonos de recompensa más generosos que Gillaspia haya visto jamás.

“La tarjeta Captial One Venture tenía una oferta de 75.000 puntos. La tarjeta Arrival Plus de Barclaycard todavía tiene una oferta de 70.000 puntos”, dijo Gillaspia. “Si este tipo de ofertas hubieran salido hace un par de años, la gente habría estado loca por ellas”.

Al igual que otros expertos, Gillaspia sugiere que lo que está ocurriendo ahora es una evolución entre los emisores de tarjetas de crédito diseñada para atraer a clientes más rentables.

En general, dice, todo indica que los bancos todavía se sienten obligados a ofrecer un valor inicial convincente con sus tarjetas y a crear productos que incluyan atractivas categorías de bonos para recompensar el gasto del consumidor. Mientras estos dos factores se mantengan, la mayoría de los consumidores no tendrán mucho de qué preocuparse.

“Para aquellos que amaban aprovechar esas verdaderas áreas grises y llevar las cosas al extremo con las recompensas de las tarjetas de crédito, las cosas se han vuelto definitivamente más difíciles para ellos, y probablemente continuarán siendo más difíciles en el futuro”, dijo Gillaspia. “Pero si se trata del consumidor medio, o incluso de aquellos que usan estas tarjetas un poco más pesadas que la persona promedio, esas personas todavía tienen muchas oportunidades”.

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Mia Taylor es una periodista premiada con más de dos décadas de experiencia. Ha trabajado para algunas de las organizaciones de noticias más conocidas del país, incluyendo el Atlanta Journal-Constitution y el San Diego Union-Tribune.

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