La vida primero, el dinero después

¿Qué es lo que realmente quiero de la vida? ¿Qué clase de vida quiero tener, empezando hoy y siguiendo adelante?

En el transcurso de mi vida adulta, he estado básicamente en un viaje constante para refinar mi respuesta a esas preguntas. Pasé gradualmente de no tener ninguna impresión de lo que quería de la vida, a algunas pinceladas amplias, a rellenar gradualmente más y más detalles hasta que realmente entiendo qué es lo que quiero de la vida.

Lo que he llegado a comprender es que cuanto menos claro estaba sobre lo que quería de la vida, más difícil era vivir de acuerdo con cualquier tipo de principios financieros en mente. Si no tienes nada por lo que estás trabajando, es fácil gastar ese dinero a medida que va llegando en lo que te traiga la felicidad más momentánea.

Pero me estoy adelantando. Primero, demos un paseo por el carril de la memoria para ver cómo ha cambiado la perspectiva de mi vida y cómo eso ha influido en mis finanzas.


Los primeros años: No hay visión de la vida, gasto desenfrenado

Durante mis primeros años de adulta, no tenía ningún concepto real del futuro. Entendía al menos que eventualmente envejecería, así que era lo suficientemente inteligente como para empezar a contribuir a mi plan de jubilación en el trabajo tan pronto como obtuviera mi primer trabajo “real”, pero aparte de eso? El futuro era una pizarra en blanco.

Yo podría casarme, y lo hice eventualmente. Yo podría tener hijos. Yo podría tener una casa. Pero en términos del tipo de vida diaria que yo realmente quería? Realmente no tenía ninguna idea. Yo mayormente imitaba lo que pensaba que otras personas de mi edad hacían.

Tenía la sensación de que quería construir una carrera de algún tipo en la trayectoria profesional en la que estaba inicialmente, pero no tenía ninguna sensación de lo que eso significaba realmente más allá de “trabajar duro en mi trabajo actual y buscar el siguiente paso”.

En resumen, no tenía ninguna visión real de cómo sería el futuro más allá de la más amplia de las pinceladas y no tenía ningún sentido del tipo de vida cotidiana que quería llevar.

Sin ningún tipo de sentido de lo que realmente quería de la vida, gastar en lo que me interesaba en ese momento se convirtió en el ajuste predeterminado. En realidad no estaba trabajando hacia nada, así que el llamado de los deseos momentáneos era bastante fuerte. Si no tienes ningún tipo de objetivo a largo plazo o ambición de vida o sentido del tipo de vida diaria que realmente te gustaría tener, gastar en el día de hoy parece muy convincente.

Desafortunadamente, ese tipo de actitud lleva directamente a la deuda. Si no tienes ningún sentido del futuro o de la vida que quieres, es increíblemente fácil caer en la noción de que tu “yo futuro” se encargará de ello porque ese “yo futuro” es una completa pizarra en blanco. Por lo que pude ver en ese momento, ese “yo futuro” estaría ganando muy buen dinero pero, al mismo tiempo, ese “yo futuro” realmente no tenía una vida porque no tenía ninguna visión o ambición para el futuro.

¿Qué ha pasado? Gasté y gasté y gasté un poco más, y me metí en un gigantesco agujero financiero. En términos de mi vida cotidiana, no tenía ninguna visión de la vida que quería para mí, así que realmente no había mucho más que hacer aparte de gastar ese dinero.


El giro financiero: Amplias pinceladas para la vida, control estricto del gasto

¿Qué ha pasado? Dos grandes cosas. Me casé. Luego, tuve un hijo.

Ambas cosas eran parte de mi gran pero no bien considerado plan para el futuro. Yo quería casarme en algún momento, y quería tener hijos. Sólo que no pensé mucho en esas cosas hasta que ocurrieron.

Incluso el hecho de tener un hijo no fue un desencadenante inmediato del cambio. Claro, como casi todos los padres, estaba casi abrumado por la responsabilidad de ello, pero al principio no pensaba realmente en el futuro a largo plazo de ello. En cambio, me concentré en la rutina de cambiar pañales y acunar al bebé y cargarlo, y así sucesivamente.

Sin embargo, con el paso del tiempo, empecé a darme cuenta de que si seguía en mi camino actual, mi hijo no iba a tener la mejor infancia. Vivíamos en un pequeño apartamento con un montón de deudas de tarjetas de crédito y de préstamos estudiantiles y de automóviles colgando sobre nuestras cabezas. La idea de tener un hogar donde nuestro hijo pudiera ir a jugar en el patio estaba muy lejos en un futuro incierto. La idea de pagar todos sus próximos gastos? No tengo ni idea de cómo lo iba a hacer.

Todo esto llegó a un punto crítico una noche cuando me di cuenta de lo precaria que era nuestra situación financiera. Habíamos recibido algunas facturas por correo que no podíamos pagar, ni siquiera el pago mínimo. Esa noche, mi hijo pequeño no podía dormir, así que pasé unas horas acunándolo y pensando en su futuro y en el mío propio.

Al día siguiente, me desperté aturdida después de dormir muy poco, pero tenía en mi cabeza el primer detalle real de la vida que quería para mi futuro. Quería que mi hijo tuviera una infancia sin preocupaciones , o por lo menos tan cerca de eso como pudiera acercarme dentro de lo que pudiera controlar.

Eso se convirtió en mi enfoque y, después de algunas conversaciones realmente fructíferas con Sarah, se convirtió en su enfoque también. Queríamos construir una gran infancia para nuestro hijo y que empezara con el pie derecho en la vida.

¿Qué implicaba eso? ¿Cuál era nuestro plan de juego? En primer lugar, implicaba deshacerse de toda esta deuda de consumo. Luego, implicaba encontrar una casa familiar en un área con familias por lo menos algo cercanas. Implicaba ahorrar para su educación universitaria para que pudiéramos pagar por lo menos algo de ella de nuestro bolsillo.

Esas eran cosas tangibles que podíamos hacer y que estaban directamente ligadas a lo que queríamos de la vida. Por primera vez, teníamos parte del panorama general de nuestra vida compartida en su lugar, y por primera vez, podíamos vincular ese panorama general a lo que hacíamos en nuestra vida diaria.

Eso fue transformador y bastante embriagador. Me sumergí en los libros de finanzas personales y empecé a probar todas las tácticas que pude encontrar. Básicamente eliminamos nuestros gastos no esenciales en muy poco tiempo.

Muy rápidamente, esas deudas comenzaron a desaparecer, y aprendimos rápidamente que la deuda había estado poniendo mucho “estrés de fondo” en nuestra vida. No nos dimos cuenta activamente, pero estar endeudados nos había puesto a ambos ansiosos y estresados por casi todo. A medida que la deuda disminuyó, también lo hizo mucho de ese estrés.


Reflexión y crecimiento: Llenando el cuadro de la vida, elección de gasto cuidadoso

Eventualmente, pagamos toda esa deuda de consumo. Esto llevó unos 15 meses o así. Empecé a escribir sobre este cambio en Dinero Para Principiantes cuando estábamos en el camino de pagar esa deuda de consumo. Luego compramos una casa y tomamos esa hipoteca, que pagamos en unos cuatro años y medio. En el camino, tuvimos dos hijos más.

A medida que todo esto sucedía, empecé a pasar mucho tiempo reflexionando sobre lo que realmente quería de la vida. Si hiciera un dibujo de mi vida ideal dentro de unos años, ¿cómo sería?

Lo que llegué a comprender es que la mayoría de los elementos de esa imagen que me emocionaban y que realmente me importaban no eran realmente de naturaleza financiera. No implicaban la compra de cosas. No implicaban desembolsar dinero para grandes experiencias.

Quería un bajo nivel de estrés. Quería que se atendieran mis necesidades básicas: ropa básica, un techo sobre mi cabeza, etc. Quería que mis hijos se sintieran seguros y felices y que estuvieran en el camino de convertirse en personas fuertes e independientes. Quería tiempo libre para explorar mis intereses y pasatiempos. Quería un matrimonio fuerte con mi esposa. Quería relaciones fuertes con cada uno de mis hijos – relaciones cálidas entre padres e hijos, no amistades. Quería un puñado de amigos cercanos con los que tuviera buenas relaciones. Quería sentirme bien y saludable cuando me levantara de la cama cada mañana. Quiero un trabajo que sea satisfactorio. Quiero que esas cosas sean tan seguras y estables como sea posible, protegidas de los caprichos del empleo.

Y todavía quiero todas esas cosas.

Para mí, esos son realmente los elementos de la vida que quiero vivir. Si los tengo, entonces la vida es honestamente bastante buena.

Tener una casa increíble estaría bien, seguro, pero es extremadamente secundario a esas otras cosas. Lo mismo con tener un coche increíble o hacer viajes increíbles. Todo lo demás que yo podía pensar que una persona podría querer de la vida era secundario a esas cosas de arriba.

Así que los hice secundarios. Muy secundarios.

Cuando mi mente se desvía hacia una compra cara, o incluso hacia demasiadas compras baratas, me pregunto si esas cosas triunfan o no sobre las principales cosas que quiero de la vida. Si no puedo presentar un caso sólido, entonces pospongo esa compra.

El dinero existe para asegurar la vida que quieres vivir. Entonces, ¿qué tipo de vida quieres vivir?

No tengo la respuesta a esa pregunta, pero tengo algunos elementos que he recogido a lo largo de los años que podrían ayudar a guiarte a tus respuestas.


La regla de la vida cotidiana

En primer lugar, encontré que si aspiro al mejor día a día posible varios meses después, las cosas tienden a encajar en su lugar bastante bien. ¿Cuál sería el mejor día promedio que podría tener en seis meses a un año?

Bueno, para mí, sería un día de poco estrés. Me despertaría sintiéndome genial. Pasaría un tiempo de calidad con mi familia. Pasaría algún tiempo en mis hobbies y algún tiempo en el trabajo que fuera significativo e interesante para mí. Iría a hacer algo activo, como hacer algo de ejercicio o al menos dar una larga caminata. Hacía algunas cosas que habían estado en mi mente últimamente. Estoy más cerca de otras grandes metas que ahora mismo – cosas como la independencia total de mis hijos. Para mí, ese es un día bastante bueno.

Entonces, lo retoco un poco. Para tener ese tipo de día de forma regular en seis meses, ¿qué tengo que hacer ahora mismo?

Necesito tener seguridad financiera para que el nivel de estrés se mantenga bajo y para que mantenga la libertad diaria de hacer la mayoría de esas cosas. Necesito estar saludable, por lo que debo comer bien y hacer un poco de ejercicio real hoy. Necesito trabajar en mi relación con mi esposa y mis hijos y asegurarme de que sea saludable.

En otras palabras, la mejor manera de pasar un día ahora mismo es llenarlo con cosas para que sus días ordinarios sean tan buenos como sea posible dentro de seis meses a un año.

Para la mayoría de las personas con las que he hablado, asegurar esos buenos días en el futuro implica buenas prácticas de finanzas personales al menos en algún nivel. Ese “día ordinario” ideal a menudo da por sentada la salud financiera, pero la única manera de obtener esa salud financiera es practicando buenos hábitos financieros hoy y avanzando.

Los elementos exactos de esto van a variar de persona a persona. Lo que quieres de un día normal en el futuro puede ser diferente de lo que yo quiero. Sin embargo, estoy dispuesto a apostar que hay una buena posibilidad de que lo que sea que usted quiera, será más probable y más seguro y menos estresante si tiene su casa financiera en orden.


La regla de los grandes derroches

Muchos de nosotros tenemos visiones del futuro que implican al menos algunos grandes derroches. Tal vez imagines comprar una casa o hacer un gran viaje. Mi visión del futuro para mi familia implica hacer por lo menos un viaje internacional cuando mis hijos sean mayores – e idealmente, dos o tres.

Si tienes ese gran derroche en tu futuro, responde a esta simple pregunta: ¿Qué estoy haciendo hoy para asegurar ese gran derroche para que cuando me sumerja, no interrumpa mi vida y me ponga las esposas financieras estresantes?

Digamos que en los años 2021 a 2024, nuestra familia iba a ir a tres vacaciones internacionales diferentes juntos. (Esto es puramente hipotético – mi conjetura es que esto realmente no sucede.)

¿Qué estoy haciendo hoy para asegurar esas vacaciones para que cuando las hagamos, no interrumpa mi vida cotidiana normal (descrita anteriormente) y nos ponga las esposas financieras y, aún peor, añada un poco de estrés a esos viajes cuando quiero que sean bajos en estrés y puramente placenteros?

La respuesta es fácil: yo guardo para ello . Ya estamos guardando dinero en una cuenta de ahorros únicamente para ese propósito. Lo ideal sería hacer un viaje a Asia y otro a la casa de la familia ancestral de mi esposa, y estamos considerando uno más. Sin embargo, queremos poder pagar esos viajes de bolsillo sin interrumpir nada más en nuestra vida y sin ponernos ningún tipo de esposas financieras, y la única manera de hacerlo es ahorrando un poco ahora, cada mes, hasta que llegue.

Averigüe qué cosas grandes tiene que se aproximan y empiece a ahorrar para ellas ahora. De esa manera, cuando se den cuenta, no interrumpen los otros elementos de tu vida. No te ponen esposas financieras. No añaden estrés a la ecuación.


La regla de la libertad

Debajo de todo esto está la idea central de que maximizar la libertad personal y la elección es el mejor objetivo para una vida alegre para la mayoría de las personas, y la forma más poderosa de apoyar esa libertad es tener una base financiera firme debajo de usted.

Te daré un ejemplo concreto: las carreras. Fue sólo a través de tener una buena base financiera bajo nuestros pies que pude considerar cambiar a una carrera de escritor a tiempo completo de mi anterior carrera a tiempo completo en un ambiente de investigación. La seguridad financiera permitió una opción de carrera que nunca antes habría existido.

Además, nuestra seguridad financiera nos permite sobrevivir a un cambio de carrera repentino e imprevisto. Digamos, por ejemplo, que Dinero Para Principiantes de repente se desconectó y mis otras oportunidades de escribir desaparecieron y tuve que encontrar un nuevo camino profesional a seguir. Yo podía hacer esto en mis propios términos, sin preocuparme realmente, debido a nuestra base financiera. Tendría el tiempo para apuntalar mi experiencia en mi anterior trayectoria profesional y volver a ese trabajo, o probar uno o dos nuevos emprendimientos. No es una situación de pánico total si perdiera mi trabajo.

Esto no significa que sea “libre” de gastar dinero a mano todos los días. Ciertamente podría hacerlo. Sin embargo, reconozco que todo lo que me proporcionaría es un corto estallido de placer inmediato que se desvanecería rápidamente, pero traería consigo desafíos financieros y estrés, y estos durarían y durarían y durarían. Claro, yo puedo derrochar como loco. Yo puedo ir a comprar lo que mi corazón desee. Sin embargo, si lo hiciera, esa explosión inicial de placer se desvanecería rápidamente y me quedaría con una versión estrictamente peor de mi vida cotidiana con menos libertad personal y menos opciones. Más vale que ese derroche valga la pena, por eso soy lento y cuidadoso con mis derroches.

Los despilfarros simplemente no valen la pena socavar el día a día que quiero, al menos no para mí. Se desvanecen demasiado rápido y dejan muy poco atrás.


Reflexiones finales

Una de las mayores lecciones que he aprendido en los últimos 10 o 15 años de mi vida es que establecer una vida diaria con la que sea realmente feliz, una que me satisfaga y a la vez construya hacia las grandes cosas que realmente quiero en la vida, es primordial. La cosa es que la vida diaria no es realmente muy cara.

El papel del dinero en esa vida cotidiana es lavar el estrés, abrir oportunidades, mantener esas oportunidades abiertas y protegerse contra los trastornos. Si está usando el dinero sólo para añadir más y más pequeños placeres sin importancia a esa rutina diaria, todavía le queda el estrés y la falta de oportunidades. Yo he pasado por eso – no es un intercambio con el que estoy contento.

La seguridad financiera y las buenas decisiones financieras constantes proporcionan una base para la vida que usted quiere vivir, pero es esa vida la que está primero. Sin embargo, las cosas que hacen la vida grande no se pueden comprar. El dinero sólo puede ayudar a ampliar sus opciones.

La vida primero. El dinero en segundo lugar.

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