¿Puede un agente de viajes conseguirle un mejor trato que reservando en línea?

La reservación directa de vacaciones y las agencias de viajes en línea no han matado al agente de viajes de la vieja escuela… todavía.

Cuando mi esposa y yo planeamos nuestra luna de miel hace aproximadamente siete años, fuimos a una agencia de viajes en Newton, Massachusetts, para que nos ayudara. Queríamos viajar a París, Niza y Barcelona en un lapso de 14 días, queríamos quedarnos en hoteles en cada lugar y queríamos viajar en tren entre ciudades. La agencia de viajes que utilizamos nos dio recomendaciones de hoteles, pero no pudo reservar un pase Eurail para esa época del año (sin decirnos por qué), no pudo encontrarnos vuelos en las fechas que queríamos, y básicamente no pudo armar un paquete para nosotros.

Salimos de su oficina y comenzamos a buscar sitios de viajes para recomendaciones de hoteles y sitios de comparación de tarifas aéreas para vuelos. También terminamos reservando viajes en tren de primera clase de París a Niza a Barcelona. No teníamos un precio con el que compararlo, ya que el agente de viajes ni siquiera podía elaborar un presupuesto – pero la comodidad hizo que la reserva directa de hoteles y tarifas aéreas fuera la base de nuestra planificación de vacaciones a partir de ese momento.

Pero, ¿vendimos poco a los agentes de viajes? ¿Hay alguna ventaja en utilizar un agente de viajes en lugar de una fuente en línea?

Naturalmente, los agentes de viajes piensan así. La Sociedad Americana de Agentes de Viajes publicó un estudio hace dos años en el que se señalaba que casi la mitad de los consumidores (47%) reservaban sus viajes directamente a través de los sitios web de los proveedores. Otro 25% utilizó los sitios web de las agencias de viajes en línea, incluyendo Expedia, Priceline y otros. Mientras que el 23% que usó agentes de viajes fue el porcentaje más alto en los últimos tres años, también fue menos de un cuarto de todas las reservas de viajes.

“En este momento, los consumidores lo han probado todo, dijo el presidente y director general de ASTA, Zane Kirby. “Han reservado en línea, han ido directamente, y han usado un agente de viajes.”

Sin embargo, Kirby fue más allá al decir que el estudio encontró que las reservas en línea no proporcionaban una mejor oferta ni ahorraban tiempo. Según el estudio de ASTA, casi dos tercios de los usuarios de agencias de viajes dijeron que usar una hace que la experiencia general del viaje sea mejor. También afirma que los consumidores que usaron una agencia de viajes ahorraron un promedio de 452 euros y cuatro horas de trabajo.

Los agentes de viajes que apoyan el proyecto, como Host Agency Reviews, sostienen que las horas que los viajeros dedican a la investigación y a la reservación deben ser cobradas a la tarifa promedio por hora de la Oficina de Estadísticas Laborales, que es de €26.75. A las 22 horas de preparación, argumentan, eso es €588 ahorrados al usar un agente de viajes. También argumentan que el inventario de los agentes de viajes en línea es limitado (aunque nuestro agente de viajes de la vida real dijo lo mismo sobre el suyo), que dirigieron a ciertos clientes a precios más altos, que sus precios reportados no incluían tarifas y que los agentes de viajes pueden obtener mejores ofertas de grupo.

Sin embargo, el número de agencias de viajes se redujo de 124.000 en 2000 a 74.000 en 2014. De acuerdo con las proyecciones de BLS, esos números se reducirán otro 9% para el 2026. Y en 2015, Business Insider encontró que los precios cotizados por cuatro de cada cinco agentes de viajes eran más altos que los que encontraban por su cuenta en Internet.

Sin embargo, describieron a los agentes de viajes que eran exactamente lo contrario de los que mi esposa y yo consultamos – agentes atentos que reunieron recomendaciones personales para cafés y restaurantes y les rebotaron diferentes precios de hoteles, tours, museos y entradas. Estos agentes incluso los pasearon por Eurail y combinaciones de múltiples vuelos para conexiones. Además, como señaló Business Insider, aunque los agentes de viajes cobran honorarios por servicios específicos como la reservación de aerolíneas (ASTA cotiza una tarifa promedio de 36 euros), por lo general no cobran por el trabajo que realizan y pueden servir de enlace para los viajeros si algo sale mal.

Y mientras que los agentes de viajes tradicionales todavía pueden tener acceso exclusivo a ciertos descuentos, eventos y atracciones, las reservas online están cerrando esa brecha. Como señala la empresa de tecnología hotelera SoftInn, las cadenas hoteleras como Hilton y Marriott ahora ofrecen beneficios a los clientes que reservan directamente, incluyendo precios más bajos, Wi-Fi gratis y puntos de programas de fidelidad. Un estudio de Piper Jaffray publicado por Skift señala que el 13% de las reservas de hotel (sin incluir las tarifas de los miembros de fidelización) se ofrecieron a un precio más bajo a los que reservaron directamente, mientras que el 21% fueron más baratas cuando se reservaron a través de un agente de viajes en línea, y el 66% fueron del mismo precio cuando fueron reservadas por cualquiera de los dos.

“Al final, sigue habiendo un fuerte argumento a favor de revisar tanto los sitios de los hoteles como los de la OTA, al menos para los viajeros que no participan en el programa de lealtad”, dice Tim Winship, experto en la industria del turismo en el sitio de viajes SmarterTravel, propiedad de TripAdvisor. “Para los que son miembros de programas de fidelidad, cuando se tienen en cuenta los puntos y las tasas de descuento, el caso de las reservas de la OTA es mucho más débil”.

Rick Seaney, fundador y director ejecutivo del sitio de viajes FareCompare, ha aconsejado que los paquetes de reservación que combinan una estadía en un hotel con un pasaje de avión y un auto de alquiler pueden típicamente bajar los precios – incluso durante las vacaciones – simplemente porque es más fácil exprimir un trato del precio del hotel o del auto de alquiler que obtener un descuento en el pasaje de avión. Mientras que los agentes de viajes en línea ofrecen este tipo de paquetes, las compañías que prestan sus servicios a otros agentes de viajes se han convertido en expertos en esto también.

Sólo después de reservar nuestra luna de miel nos encontramos con Monograms, una filial de la compañía de viajes suiza Globus. Monograms elabora paquetes de viaje que incluyen pasajes aéreos, hoteles, ciertas comidas, tours, transporte, guías locales y acceso VIP a las atracciones. Es cierto que los precios fluctúan con el precio del pasaje aéreo dependiendo de la ciudad de salida, pero le da al menos una idea de lo que pagará por toda la experiencia y le deja los vuelos y otros detalles a usted o a un agente de viajes.

Esto no es exactamente un concepto nuevo, ya que mis abuelos en Nueva Jersey usaron Perillo Tours y el desafortunado Club ABC Tours durante años. Pero mirando hacia atrás en algunos de los viajes que mi esposa y yo hemos hecho, tanto el precio como los beneficios ofrecidos en los paquetes a Irlanda, los países del Benelux y otros lugares se acercaban mucho a lo que estábamos buscando.

En conclusión, sacando la planificación de la ecuación, hemos encontrado que la reserva directa tiende a ser la opción más barata en la mayoría de los casos. Mientras que los agentes de viajes en línea hacen un buen trabajo al buscar opciones de tarifas aéreas y hoteles, otras medidas de reducción de costos como los alquileres de vacaciones y Airbnb siguen siendo una rareza en la mayoría de los sitios de reservaciones. (Aunque los listados de Airbnb aparecen en la búsqueda de hoteles deHipmunk, lo que permite comparar los alquileres de vacaciones y las habitaciones de hotel uno al lado del otro).

Sin embargo, si usted quiere una experiencia sin intervención que en gran medida requiere que usted pague y se presente, un agente de viajes o un servicio de excursiones conectado puede ser una opción excelente e incluso rentable. Simplemente haga su tarea y compare precios antes de contactar a un agente o entrar en una oficina. Además, tome las mismas precauciones con cualquier compañía de tours que ellos puedan sugerir. Si bien no es necesario que reserve en línea, vale la pena investigar las clasificaciones y las quejas allí.

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